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La primera moneda internacional: El Real de a Ocho

¿Os imagináis poder viajar por todo el mundo sin tener que pensar en cambiar divisas? Pues durante mucho tiempo se pudo hacer, y todo gracias a una moneda española: el Real de a Ocho. Durante más de tres siglos, fue la moneda de referencia en la economía mundial y a su vez servía de referencia para las monedas que circulaban en otros Estados de su época.

8 reales de plata con el escudo de los Reyes Católicos, acuñado en Sevilla.

El 13 de junio de 1497 los Reyes Católicos promulgaron una Pragmática en Medina del Campo en virtud de la cual refundían todas las leyes monetarias que existían hasta ese momento y establecían que, en las 7 Casas de la Moneda que existían en el Reino de Castilla (Burgos, Granada, Toledo, Sevilla, Cuenca, Segovia y la Coruña) se acuñasen monedas de oro y monedas de plata de gran pureza, además de otra moneda que se llamaban de vellón (aleación de plata y cobre).

Hoy hablaremos de la moneda de plata, el Real de a Ocho, llamada así porque su valor era de 8 reales y que podían convertirse en monedas más pequeñas, de 4, 2, 1, medio, un cuarto y un octavo de Real.

Tras la conquista de México y Perú, los reales de a 8 se acuñaban en América con la denominación de real español y se transportaban a España, un viaje bastante peligroso ya que los piratas y corsarios siempre andaban al acecho. Su uso también se extendió por el sudeste asiático, exactamente hacia Manila (Filipinas) donde la intercambiaban por productos chinos; la plata era la única mercancía extranjera que China aceptaba como pago. En el comercio oriental, los reales de a 8 españoles fueron a menudo estampados con caracteres chinos, que indicaban que se trataba de monedas originales.

También fue la primera moneda de curso legal en los Estados Unidos hasta que una ley de 1857 desautorizó su uso. Muchas monedas actuales tomaron sus denominaciones del real de a 8 como el dólar, el yuan o el peso.

¿Y porqué tuvo tanto éxito? Entre los diversos motivos podemos destacar:

  • El gran prestigio de los Reyes Católicos, que concluyeron la Reconquista, descubrieron América y unificaron España, el de sus sucesores, en especial, Carlos I de España y V de Alemania y su hijo Felipe II.
  • La gran pureza en plata de los Reales de a 8 (con un contenido en plata aproximado del 93%) que se mantendría inalterada hasta 1732 y que lo hacían más atractivo que otras monedas con una pureza inferior.
  • Su abundancia debido a la gran cantidad de plata extraída de las minas americanas (destaca Zacatecas en México y Potosí en Bolivia) así como la relativa escasez de oro.
  • También su uso fue favorecido por las constantes guerras en las que se metía la Corona española, ya que cuando los soldados recibían el sueldo lo gastaban allá donde estuvieran.
  • El contrabando también impulsó al Real de a Ocho ya que se utilizaba para pagar a contrabandistas extranjeros que, a su vez las utilizaban fuera del imperio español.
  • Y como no, el comercio internacional. Venecia lo usaba para comerciar con el Imperio Otomano a través de la Ruta de la Seda, Portugal para comerciar con la India y los Países Bajos para comerciar con los países del Mar Báltico.
Moneda de Carlos III acuñada en la Ceca de Potosí en 1768

Nuestra moneda se comparaba con otra importante moneda de plata que se acuñaba en Austria, el famoso Thaler, pero a diferencia del Real de a Ocho no contaba con la popularidad mundial y se le conocía popularmente como “Spanish daller”, del cual deriva la denominación Spanish dollar y posteriormente la palabra dólar.

A partir de 1732 el Real de a Ocho empezó a perder su hegemonía a la vez que despegaba el peso de cordoncillo, una moneda de pureza inferior. Su final llegó en 1772, cuando se disminuyó su pureza de forma “disimulada” siendo detectado rápidamente y el oro brasileño comenzó a inundar los mercados.

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