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Alumbra aquí: Origen de las velas

Las velas han formado parte de nuestra vida desde la invención del fuego prácticamente. Ahora las utilizamos para iluminar de forma tenue los espacios, para adornar una cena, colocarlas en el pastel de cumpleaños…

Se sabe que a partir del año 500 a.c. los romanos fabricaban velas de sebo por inmersión. Mientras que las lámparas de aceite eran la fuente de iluminación más utilizada en la Italia romana, las velas eran comunes y se daban regularmente como regalos durante las Saturnales. También se utilizaban como una señal de admiración y de respeto a los emperadores y principales líderes de turno. Por tal razón, ante el paso de estos personajes importantes en la historia del imperio, muchas personas encabezaban la marcha con velas y antorchas encendidas, en señal de respeto a sus líderes.

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Las velas de cera de abejas más antiguas que se conservan al norte de los Alpes proceden del cementerio alamánico de Oberflacht, Alemania, y datan del siglo VI-VII

En China se fabricaron velas hechas de grasa de ballena durante la dinastía Qin (221-206 a.c.) Un tazón de barro del siglo IV, actualmente en el Museo Luoyang, posee un zócalo hueco donde se encontraron restos de cera.

Generalmente estas velas chinas se moldeaban en tubos de papel, usando papel de arroz enrollado para la mecha, y cera de un insecto local que se combinaba con semillas.Las velas japonesas estaban hechas de cera de nueces.

y en la India, la cera de canela hervida se usaba para fabricar velas para los templos y la manteca de yak fue usada para fabricar velas en el Tíbet. El aceite del eulachon o “pez vela”, que se encuentra desde Oregón hasta Alaska, era utilizado durante el siglo I por los indígenas de esta región para iluminación. Se podía hacer una simple vela poniendo el pescado seco en un palo bifurcado y luego encendiéndolo.

En algunas partes de Europa, Oriente Medio y África, donde las lámparas funcionaban con aceite de oliva fácil de conseguir, la fabricación de velas no se desarrolló hasta comienzos de la Edad Media. Tras la caída del Imperio romano, las revueltas sociales afectaron el comercio e hicieron que el aceite de oliva, el combustible más común para las lámparas de aceite, no estuviera disponible en gran parte de Europa.

Las velas fueron comunes en toda Europa durante la Edad Media. En los países anglosajones, al comerciante de velas también se le llamaba “smeremongere” (“vendedor de grasa”), ya que controlaban la fabricación de salsas, vinagre, jabón y queso. La popularidad de las velas se manifiesta en las fiestas de la Candelaria y Santa Lucía.

El sebo, grasa de vaca u oveja, se convirtió en el material estándar en las velas en Europa. El desagradable olor de las velas de sebo se debe a la glicerina que contienen. El olor del proceso de fabricación era tan desagradable que fue prohibido por ordenanza en varias ciudades europeas.

Se descubrió que la cera de abejas era una sustancia excelente para la producción de velas sin el desagradable olor, pero seguía siendo restringida su uso para los ricos y para las iglesias y eventos reales, debido a su gran costo.

 El primer molde de velas apareció en el siglo XV en París.

Con el desarrollo de la industria ballenera en el siglo XVIII, el espermaceti, un aceite que proviene de una cavidad en la cabeza del cachalote, se convirtió en la sustancia estrella en la fabricación de velas, ya que al igual que la cera de abejas, no producía un olor repugnante cuando se quemaba y generaba una luz mucho más brillante y duradera.  Las primeras “velas estándar” fueron fabricadas con cera de espermaceti.

 

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