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Cursus Publicus

El cursus publicus  o “vía pública”, llamada también vehiculatio durante el Alto Imperio romano, era el servicio de correo y transporte estatal del Imperio romano.

Fue creado por el emperador Augusto para el transporte de mensajería, oficiales e ingresos tributarios entre Italia y las provincias. El servicio continuó en funcionamiento hasta la primera mitad del siglo VI durante el Imperio Bizantino, cuando el historiador Procopio de Cesarea responsabilizó al emperador Justiniano del desmantelamiento de la mayoría de sus rutas, excepto la que conducía a la frontera persa.

El cursus publicus conectaba las distintas regiones de las provincias romanas, principalmente en Italia y en las provincias más avanzadas. Había una única vía en Egipto y otra en Asia Menor, como atestiguan las cartas de Plinio a Trajano. ​A lo largo de las vías principales se distribuían mansiones y mutationes.

Una mansio era un establecimiento que proveía de comida y alojamiento a los huéspedes  y herraje a los caballos. Se disponían a una distancia de unos 20 kilómetros entre sí y eran edificios privados, dirigidos por un manceps, y tenían un mayor espacio de almacenamiento que el que se necesitaba en los relevos.

Una mutatio  era un edificio más importante donde se podía disponer de monturas nuevas, cambiarlas o hacer reparaciones. ​Las stationes proporcionaban caballos a los jinetes y en ocasiones soldados, y vehículos para magistrados o auxiliares de la administración de justicia. Los vehículos se denominaban clabulae, aunque no se conoce mucho de ellos.

El mantenimiento de los establecimientos y las postas estaba a cargo de los municipios en los cuales se ubicaban a lo largo de las vías imperiales. Estas ciudades suministraban alimento y caballos a los mensajeros de las legiones, recibiendo (en teoría) compensaciones y eran los responsables del cuidado de su sección de la calzada romana. ​El funcionamiento se concedía por contrato a particulares o al personal reclutado. En los siglos II y III estos alojamientos pudieron estar dirigidos por militares, como los “beneficiarios” (soldados de rango encargados de una misión). El estado romano financiaba a través de impuestos el material, el reemplazo de animales y los funcionarios que administraban el sistema.

Las personas encargadas de este transporte de distintas formas se denominaban frumentarii (proveedores de grano), agentes in rebus (encargados de los negocios), veredarii (mensajeros) o notarii (secretarios).

Procopio aporta una de las pocas descripciones directas del correo romano que permite una estimación del ritmo medio del viaje por tierra. En el siglo VI, describía una época anterior como:

Los antiguos emperadores, con la finalidad de obtener información tan pronto como fuese posible sobre los movimientos del enemigo en cualquier distrito, sedición, accidentes inesperados en una ciudad particular y acciones de los gobernadores u otras personas en todas partes del Imperio, y también para que los tributos anuales pudiesen ser enviados sin peligro ni retraso, habían establecido un servicio rápido de mensajería pública a lo largo de sus dominios siguiendo el siguiente sistema. Fijaron ocho etapas como la jornada diaria de un hombre activo, en ocasiones menor pero como regla general no menor de cinco. En cada etapa había cuarenta caballos y un número de mozos en proporción. Los mensajeros designados para el trabajo, haciendo uso de los relevos con excelentes caballos, cuando se dedicaban al deber antes mencionado, a menudo cubrían en un único día, con estos medios, una distancia tan grande como la que habrían recorrido de otro modo en diez.

Procopio, Historia Secreta, XXX

La extensión del cursus publicus se muestra en la Tabula Peutingeriana, un mapa de la red de vías romanas que data aproximadamente del año 400.

TabulaPeutingeriana

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